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El Canal de Panamá, no sólo es una maravilla
de la ingeniería

Por Juan Carlos Martinez

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El Canal de Panamá no sólo es una maravilla de la ingeniería. Su construcción también ha creado impactos ambientales muy interesantes en la inmensa biodiversidad de Panamá. Entre 1881 y 1914 una de las hazañas de ingeniería más grande del mundo fue construida en Panamá. Durante la construcción del Canal de Panamá 135 millones de metros cúbicos de tierra, rocas y lodo fueron retirados. Además de esto 425 km2 de selva se anegaron. Ambos acontecimientos contribuyeron en gran medida a los cambios en el panorama nacional. La naturaleza sufrió varias modificaciones.

Uno de los primeros impactos que viene a la mente fue la transferencia de especies de océano a océano. Cada mar tiene sus condiciones específicas. Otro efecto fue la transferencia de semillas de otras latitudes al suelo panameño. En ningún lugar es esto más evidente que en la Isla de Barro Colorado. Antes de que el Canal fuera construido la Isla de Barro Colorado era un cerro. Con las inundaciones se convirtió en una isla con una biodiversidad única. En general, esta fragmentación del ecosistema provoca una disminución en la variedad de especies. También crea un terreno fértil para que semillas no nativas invadan, crezcan y se propaguen. Este es el caso de la paja canalera, que originalmente sólo se encontraba en las orillas del Canal, pero ahora se ha extendido ampliamente.

Otro efecto interesante del Canal fue el crecimiento demográfico a lo largo de las orillas del Canal de comunidades humanas como Arraiján y La Chorrera. Esto fue acompañado por la deforestación habitual que el crecimiento demográfico genera. Este crecimiento fue impulsado directamente por el Canal de Panamá ya que la infraestructura creada para la construcción hizo que fuese más fácil crear grandes comunidades. La proximidad a una gran fuente de puestos de trabajo también lo hizo atractivo para las comunidades.

El crecimiento demográfico y la disminución en el número de especies son muchas veces inseparables. A medida que disminuye la diversidad de especies, la calidad genética de las especies restantes se diluye y a largo plazo se vuelven menos resistentes a las enfermedades ya que su sistema inmunológico se debilita. Esto es importante porque en estas condiciones las enfermedades y los parásitos son más fácilmente transmisibles a los humanos. Esta no es una preocupación inminente, sin embargo, todos estos impactos hay que tenerlos en cuenta en vista del proyecto de expansión del Canal actual que es otra maravilla de la ingeniería y que también tendrá un impacto significativo sobre el medio ambiente.

En términos de impacto ambiental otra área que merece atención es el agua. Este es uno de los elementos del medio ambiente que muestra el menor impacto. El agua es el motor de la vía interoceánica. Cada tránsito requiere 52 millones de galones de agua. Dado que el Canal fue construido sobre un sistema de exclusas necesitaba ser una vía de agua dulce. Este canal de agua dulce también proporciona agua potable a las principales ciudades del país, haciendo que la ACP verifique constantemente la calidad del agua. El único impacto significativo sobre el agua fue la inundación del lago Gatún.

El Lago Gatún fue creado hace 97 años. Fue creado cuando el río Chagres fue represado y es hoy un santuario para muchas especies. Tiene una extensión de 425km2. Fue creado a través de una enorme presa de tierra construida casi en la desembocadura del río Chagres, que inundó una gran extensión de selva. Esto explica por qué en el fondo del lago Gatún se encuentra un gran bosque de troncos de árboles como la caoba, el cedro, entre otros. El lago también enterró poblados como Gatún y Matachín. La Ampliación del Canal se espera que traiga más de estos cambios.

 

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